Sally Ride, prima americana care a explorat spaţiul cosmic, a încetat recent din viaţă, la vârsta de 61 de ani. Presedintele Barack Obama a numit-o o 'eroină naţională' care 'a inspirat generaţii de tinere'. Ride a zburat prima dată la bordul unei navete spaţiale a NASA în iunie 1983.


Din cei 525 de cuceritori ai spatiului care au ajuns pe orbita circumterestra, 55, adica o zecime, sunt femei, cele mai multe din SUA, dar şi din China, Rusia/URSS, Franţa, Coreea de Sud, Japonia, Regatul Unit sau Canada. Sally Ride nu a fost prima femeie care a "vizitat" spaţiul cosmic. Rusoaica Valentina Tereşkova a inaugurat epoca femeilor cosmonaut cu douăzeci de ani mai înainte.

La doi ani după zborul primului om în spaţiu, Iuri Gagarin, la 12 aprilie 1961, părintele programului spaţial sovietic decide trimiterea unei femei pe orbită. Valentina Tereşkova, care era muncitoare textilistă de la vârsta de 18 ani, este selectată dintr-un număr de 400 de candidate. Ea a zburat în spaţiu de la 16 la 19 iunie 1963, la bordul navetei Vostok 6, când avea doar 26 de ani. Numită 'eroină a Uniunii Sovietice', ea a rămas până în prezent singura femeie care a zburat singură în spaţiu şi cea mai tânără femeie cosmonaut. Ea a fost urmată douăzeci de ani mai târziu de compatrioata sa Svetlana Saviţkaia, care la 17 iulie 1984, a fost prima femeie care a ieşit din navetă în spaţiul cosmic.

China a trimis prima femeie în spaţiu la 16 iunie 2012, Liu Yang, alături de alţi doi cosmonauţi, la bordul navetei Shenzhou 9. China a devenit astfel a treia ţară din lume, după SUA şi URSS, care a trimis o femeie în spaţiu datorită propriei tehnologii.

Franţuzoaica Claudie Haigneré, medic şi om de ştiinţă, efectuează la 17 august 1996, un zbor de şaisprezece zile la bordul staţiunii orbitale ruse Mir, în cadrul misiunii franco-ruse Cassiopea. La 21 octombre 2001, ea efectuează o a doua misiune la bordul Staţiunii spaţiale internaţionale (ISS). Este prima femeie franceză care a mers în spaţiu şi este, de asemenea, interesată de politică: a fost de două ori ministru în guvernul Jean-Pierre Raffarin, la cercetare şi tehnologie (iunie 2002-martie 2004) şi apoi la afaceri europene (martie 2004-mai 2005).

Dintre femeile cosmonaut care au murit în spaţiu, ziarul menţionează pe americanca Kalpana Chawla, născută în India. Este prima femeie de origine indiană care a zburat în spaţiu şi al doilea astronaut indian. A efectuat primul zbor la 19 noiembrie 1997 la bordul navetei spaţiale Columbia. A doua misiune i-a fost fatală: la 1 februarie 2003, Columbia se dezintegrează la reintrarea în atmosferă şi cei şapte membri ai echipajului îşi pierd viaţa. Printre victime era şi astronautul american Laurel Blair Salton Clark. De asemenea, astronauta americană Judith Arlene Resnik şi-a pierdut viaţa într-o misiune, din cauza exploziei navetei Challenger la 28 ianuarie 1986.

 Pentru prima dată în istoria spaţială, patru femei au fost trimise în acelaşi timp împreună într-o misiune pe ISS la 5 aprilie 2010. Trei dintre ele au fost la bordul navetei Discovery: americancele Dorothy Metcalf-Lindenburger şi Stephanie Wilson, de la NASA, şi Naoko Yamazaki, de la Agenţia spaţială japoneză (JAXA). Aceasta din urmă este a doua japoneză care ajunge în spaţiu, după Chiaki Mukai, care a efectuat două misiuni la bordul navetei Columbia (8 iulie 1994) şi Discovery (29 octombrie 1998). La ISS, le aştepta o altă americancă, Tracy Caldwell Dyson, care a rămas şase luni la bordul staţiei.

 La 3 februarie 1995, Eileen Collins devine prima femeie care pilotează o navetă spaţială Discovery. Misiunea, care includea întâlnirea cu staţia spaţială Mir, a fost primul zbor în cadrul cooperării spaţiale ruso-americane, după ani de competiţie pe fondul Războiului rece. În 1999, devine prima femeie care primeşte comanda unei misiuni. Ea figurează în National Women's Hall of Fame. Pasionată de explorări, Eileen Collins este o partizană înfocată a turismului spaţial.

Anousheh Ansari Fourth, născută în Iran, este inginer irano-american. La 18 septembrie 2006, a devenit prima femeie turist în spaţiu şi prima persoană de naţionalitate iraniană care a fost în cosmos, la bordul ISS.

Astronauta americană Sunita Williams, maratonistă amatoare, a efectuat prima sa misiune la bordul ISS de la 9 decembrie 2006 la 22 iunie 2007. Ea a stabilit cu această ocazie trei recorduri: 195 de zile petrecute de o femeie în spaţiu şi în ceea ce priveşte numărul de ieşiri în spaţiu şi durata acestora (29 de ore şi 17 minute). La cei 47 de ani ai săi, ea a pornit spre ISS la bordul unei navete Soyuz la 14 iulie 2012. Se va întoarce pe Terra în ianuarie 2013.