Agonia orasului San Bernardino, cu 210.000 de locuitori, este vizibila dupa primii pasi: strazi neingrijite, palmieri lasati sa creasca dezordonat; jumatate din centrul comercial Inland Center este inchis; pancardele Available si For Lease se succes in fata magazinelor pustii.


Chiar si centrul orasului pare lipsit de viata, cu sirul de buticuri, restaurante, tersase si cafenele, altadata deosebit de aglomerate, dar acum abandonate si cu vitrinele acoperite de hartie sau baricadate cu mari panouri metalice.

Pe strazi nu este aproape nimeni. Ici, colo cate un trecator care, cu privirea pierduta, isi vede de drum, fara sa priveasca nici in dreapta, nici in stanga. „Nici un hot dog nu mai poti cumpara din oras. Dar cel mai grav lucru este ca ne-am obisnuit”, spune un tanar in cautarea cuiva care sa-i cumpere o camasa.

Ar putea apela la singurul comerciant care, dintre putinii care inca nu au pus lacate grele pe usi, accepta lucruri vechi in schimbul unor bani. Dar stie ca hainele nu au mare trecere: sunt preferate bijuteriile, aparatura tehnica sau obiectele de mobilier in stare buna.

San Bernardino este al patru oras din statul american California care a intrat in faliment dupa Vallejo, Stockton si Mammoth Lakes. Compton le va urma curand. „Si nu este decat inceputul”, cred oamenii. In City Hall nu mai sunt decat doua magazine deschise. Nu cu mult timp in urma, era unul dintre cele mai aglomerate locuri din San Bernardino.

Orasul se afla la 100 kilometri vest de Los Angeles, capitala cinematografiei mondiale, iar unicul lucru care indica vecinatatea geografica si culturala a celor doua localitati ete un afis decolorat de ploi, care anunta un concert sub bagheta lui Carlo Ponti Jr. fiiul actritei Sophia Loren si care, pana in luna mai, a fost dirijorul orchestrei filarmonice din San Bernardino.

In ultimele doua decenii, orasul a pierdut 86.000 de locuri de munci: baza militara aeriana apartinand Air Force si uzina Kaiser Steal au fost inchise. Caile ferate Santa Fe au procedat la restructurari. Dupa explozia preturilor la case si prabusirea lor incepand din 2008, a urmat valul confiscarilor de bunuri imobiliare.

Rezultatul: San Bernardino inregistreaza in prezent un deficit bugetar de 45,8 milioane de dolari si nu mai are bani pentru a-i plati pe functionarii sau furnizorii care au depus plangeri pentru recuperarea sumelor datorate.

In 2009, Osby Davis, primarul orasului Vallejo, situat la nord-est de San Francisco si numarand 116.000 de locuitori, anunta: „Suntem primim care ne declaram falimentul, dar numeroase alte municipalitati sunt in spatele nostru si ne privesc. Este numai o chestiune de timp ca ele sa ne urmeze exemplul”. Si a avut dreptate. In urmatorii trei ani au cerut protectia legii falimentelor Stockton, apoi statiunea de iarna Mammoth Lakes si, acum, San Bernardino.