O planetă gigantică, de dimensiunile lui Neptun, lasă în urma sa o uriașă dâră din gaze, asemănătoare cozii unei comete, fenomen anticipat în teorie, dar niciodată observat până acum, informează agerpres.

Această descoperire constituie o premieră absolută pentru astronomie. Bizara planetă asemănătoare unei comete a primit denumirea de catalog GJ 436b. Ea orbitează în jurul unei stele pitice roșii și este de aproximativ 20 de ori mai masivă decât Pământul. Astronomii au detectat uriașul nor de gaze lăsat în urmă de această planetă cu ajutorul Telescopului Spațial Hubble și al Observatorului Chandra X-ray.

"Am fost uimit de dimensiunea colosală a norului de gaze lăsat în urmă de planetă", a susținut coordonatorul studiului despre această planetă cu totul neobișnuită, David Ehrenreich, astronom la observatorul Unievrsității din Geneva (Elveția).

GJ 436b, aflată la aproximativ 33 de ani lumină distanță de Terra, în constelația Leului, este o planetă de tipul "Neptun cald". Acest tip de planete au masa de 10 până la de 20 de ori mai mare decât a Pământului și sunt pe orbite foarte apropiate de steaua mamă — similare celei a planetei Mercur.

Planeta GJ 436b se află la doar 4,8 milioane de kilometri distanță de steaua în jurul căreia gravitează, fiind de 33 de ori mai apropiată de aceasta decât este Pământul față de Soare și de 13 ori mai aproape decât este Mercur față de Soare, conform lui Ehrenreich.

Haloul de gaze care învăluie această planetă este format în cea mai mare parte din hidrogen. Diametrul acestui nor este de aproximativ 3 milioane de kilometri, de cinci ori mai mare decât cel al stelei mamă care la rândul ei are aproximativ jumătate din diametrul Soarelui (1,4 milioane de kilometri). Lungimea exactă a cozii nu a fost încă determinată pentru că în observațiile realizate în cadrul acestui studiu nu a fost văzută în întregimea ei, însă conform unor simulări computerizate ar putea să aibă aproximativ 15 milioane de kilometri.

Deși studii anterioare au prevăzut că planetele gazoase gigantice aflate pe orbite foarte apropiate de steaua mamă ar trebui să lase în spațiu astfel de cozi asemănătoare celor de cometă, "GJ 436b este prima planetă a cărei coadă a fost detectată", a mai precizat Ehrenreich.

Conform estimărilor, planeta GJ 436b pierde aproximativ 1.000 de tone de gaz pe secundă — adică 0,1% din atmosfera sa la fiecare 1 miliard de ani. În acest ritm, planeta nu-și va epuiza atmosfera înainte ca pitica roșie pe care o orbitează să moară. În perioada de "copilărie" a acestei stele, pe când era mult mai activă, planeta GJ 436b ar fi pierdut, conform estimărilor, cel puțin 10% din atmosferă la fiecare 1 miliard de ani.