Statutul de parc național i-a fost acordat in 1872 de președintele Ulysses S. Grant, care a declarat ca zona ''se va afla vesnic la dispoziția poporului american, în beneficiul și pentru bucuria acestuia''. Aproape 100 de ani mai tarziu, in 1978, Parcul Național Yellowstone a fost înscris în Patrimoniul Mondial al UNESCO.

Situat în cea mai activă zonă seismică a Munților Stâncoși din vestul Statelor Unite, Yellowstone este, totodată, și cel mai mare parc național din lume, cu o suprafață de 8.987 kmp. Mare parte a teritoriului, respectiv 96% se află în statul Wyoming, o mică porțiune (3%), din nord și nord-vest se află în Montana, restul de 1% (vest) fiind în Idaho. Pe direcția nord-sud, parcul are o lungime de 102 km, iar pe direcția est-vest 87 km.

Numele parcului provine de la râul cu același nume, Yellowstone, care pe parcursul său a săpat în rocile vulcanice un canion cu o lungime de 32 km, cu pereți în culori uimitoare în tonuri de roșu și galben. Pe traseul său există și două cascade: Upper Falls și Lower Falls, cu o cădere a apei de 33 metri, respectiv 93 metri.

Lacul Yellowstone este situat într-o formațiune vulcanică, la o altitudine de 2.315 m față de nivelul mării și cu o lungime a țărmului de 176 km. Pe malurile sale trăiesc unele dintre cele mai rare specii de păsări: șoimi, vulturi pleșuvi, pelicani albi, cormorani etc.

Parcul cuprinde și o parte din Munții Stâncoși, punctul cel mai înalt fiind Eagle Peak cu 3.462 m, iar punctul cu cea mai joasă altitudine este în nord cu 1.620 m.

În Parcul Yellowstone există mai mult de 10.000 de structuri geotermale sub forma izvoarelor termale (peste 3.000, de culoare verde sau turcoaz dată de algele care s-au adaptat apei fierbinți, a căror temperatură de până la 80 de grade Celsius formează în rocă terase de travertin), gheizere (peste 300), vulcani noroioși și fumarole (jeturi de vapori sulfuroși). Printre cele mai faimoase gheizere și izvoare fierbinți se află: Great Fountain Geyser, Yellowstone's Old Faithful Geyser (erupe odată la 60-110 minute, de aproximativ 17 ori pe zi), Castle Geyser, Riverside Geyser (cel mai spectaculos), Mammoth Hot Springs Minerva Terrace.

Toată această activitate este posibilă datorită pungii masive de rocă topită aflată la nici 5 km sub scoarța pământului. Yellowstone a cunoscut trei perioade vulcanice active, care au început în urmă cu 2,1 milioane de ani și care au generat un platou vulcanic aflat între 1.950 — 2.550 m altitudine. Ultima erupție de proporții a avut loc în urmă cu 640.000 de ani. Până în prezent, au avut loc mai multe erupții, însă de mai mică intensitate.