La final carierei sale, in timpul reuniunii Fed de la sfârșitul lunii ianuarie, a fost adoptata decizia de a reduce program de stimulare monetară cu alte 10 miliarde de dolari, fapt care nu a fost o surpriză pentru piețe. Doar spre finalul mandatului sau de la Fed, Bernanke a decis să înceapă o reducere fără precedent a programului anti-criză. Acum, povara responsabilității pentru conducerea cele mai puternice banci centrale cade pe umerii lui Janet Yellen - prima femeie la conducerea Rezervei Federale în 100 de ani. De fapt, ea a preluat atribuțiile de la 1 februarie 2014, iar biroul cu o zi înainte.

Ben Bernanke a fost numit presedinte al Fed în februarie 2006, după Alan Greenspan. Candidatura profesorului de la Universitatea Princeton a fost propusa de președintele George W. Bush. Vremurile linistite nu au durat mult timp: un an mai târziu, în februarie 2007, Freddie Mac a anunțat că va înceta să mai cumpere cea mai riscantă categorie de credite ipotecare - subprime, din cauza probabilitatii mari de a pierde de pe urma acestora. Un an mai târziu, criza creditelor ipotecare facea ravagii, iar economia SUA a intrat in recesiune. Federal Reserve abia isi însușea neobișnuitul rol de salvator al sistemului bancar. In martie 2008, doar intervenția directă a Federal Reserve, care a acordat finanțare de 30 miliarde dolari, a fost in masura sa salveze una dintre cele mai mari corporatii financiare de pe Wall Street - Bear Stearns, care a fost urgent vânduta bancii JPMorgan.

Mai tarziu lui Bernanke i-au reamintit cum, în martie 2007, el spunea Congresului că "problemele de pe piața creditelor ipotecare subprime nu vor avea un impact serios asupra economiei și a piețelor financiare." Șeful Fed a greșit-așa cum au gresit si cei mai mulți experți de la momentul respectiv. Abia mai tarziu seful Fed a recunoscut că a subestimat complet gradul de interconectare a creditelor ipotecare subprime și a sectorului financiar în ansamblul său.

Punctul critic

Testul crucial pentru Bernanke a fost colapsul băncii de investiții Lehman Brothers din septembrie 2008. Atunci, la marginea prapastiei s-a aflat nu numai sistemul financiar american, dar si întreaga economie mondială. "La acea vreme aproape fiecare companie financiara mare din lume era în pericol de faliment din cauza banilor care dispareau rapid de la aceste firme. Știam că în cazul în care sistemul financiar se prăbușește, în sensul că multe companii mari din sectorul financiar isi vor opri activitatea, consecințele pentru economia globală ar putea fi catastrofale, ne confruntam cu amenințarea unei crize comparabile ca severitate si durata cu Marea Depresiune din anii 1930", - . spunea Bernanke într-un interviu pentru Time în decembrie 2009.

Multi s-au întrebat de ce Fed nu a împiedicat falimentul Lehman Brothers, cu atât mai mult cu cat șase luni mai devreme Fed a salvat de la faliment Bear Stearns, și la doar câteva zile după prăbușirea Lehman a venit in ajutorul gigantului AIG Expertii au speculat că Lehman Brothers a devenit un fel de victima a "sacrificiului ritualic" al crizei, pe care autoritățile au refuzat s-o ajute pentru "păcatele" sectorului financiar și ca exemplu pentru ceilalți actori importanți. Dar Bernanke mai târziu a susținut că daca Fed ar fi avut o cale legala de a salva Lehman Brothers, s-ar fi folosit de aceasta. Cert este că Fed a împrumutat bani pentru a salva Bear Stearns si AIG garantand pentru aceste imprumuturi cu activele celor doua companii, in timp ce Lehman era in fapt insolvabilă și nu avea active care sa îndeplineasca cerințele pentru ca Fed sa poata asigura un credit. Fed nu avea dreptul sa împrumuta banca riscand pierderi de miliarde de dolari, a explicat Bernanke.

Orice ar fi fost, după falimentul Lehman Brothers, Fed intră intr-o zona experimentala, metodele tradiționale de sprijin a economiei ( cum ar fi reducerea ratei dobânzii ) nu mai aveau efect. Prin urmare, Bernanke este obligat în mod activ sa improvizeze, aplicand instrumente de politică monetară care nu au mai fost testate inainte.

UMBRA Marii Depresiuni

Marea Depresiune a durat în SUA din 1929 pana in 1933. În acest timp, șomajul a crescut de la 3% la 25%, producția industrială s-a prăbușit cu 37%, iar PIB-ul real a scăzut cu 27%. Pentru Bernanke, experiența academică a Marii Depresiuni a fost de ajutor nu doar teoretic. In fapt, el a stabilit direcțiile strategice de politică anti-criză ale Fed. Bernanke  a subliniat în mod repetat că motivele declansarii Marii Depresiuni au fost politica greșită a Fed. Potrivit lui Bernanke, dezastrul economic din 1929-1933 a fost predeterminat de condiții monetare restrictive, in timp ce economia, dimpotrivă, cerea o relaxare și o creștere semnificativă a masei monetare, pe fondul unei deflații puternice.

Bernanke a vrut să evite repetarea greșelilor Fed din 1930. A actionat prin urmare in mod activ și rapid. Pe parcursul anului, până spre decembrie 2008, rata cheie Fed ( "rata fondurilor federale", care determină costul împrumuturilor pe termen scurt de pe piață interbancară ) a fost redusa de la 5,25% până la un minim istoric de 0-0,25%. În plus, Fed a oferit direct lichiditate de urgență băncilor prin intermediul a șapte programe diferite de împrumut. Conform calculelor de Bloomberg , volumul datoriilor bancare pe aceste împrumuturi la vârful atins in decembrie 2008, a ajuns la 1.200 miliarde dolari. Suma nu inlcude împrumuturile anti-criza în valoare de mai mult de 70 miliarde dolari pentru salvarea companiilor  Bear Stearns și AIG.

Bani de nicaieri

Dar cea mai mare realizare a lui Bernanke in calitate de presedinte Fed a fost program de "relaxare cantitativă" (quantitative easing, QE), controversat pana in prezent. Acest program, care presupune cumpararea de active financiare - obliagatiuni Treasuries și obligațiuni ipotecare - de la bănci pe bani "din aer" ( sub formă de solduri de numerar Fed), a devenit de fapt un experiment monetar mare, ale cărui rezultate le vom afla nu mai devreme de câțiva ani - după normalizarea politicii monetare a Fed.

Pe parcursul a trei runde de QE (din noiembrie 2008 pana in prezent), Fed a cumpărat titluri de valoare de mai mult de 3.000 miliarde dolari, iar activele totale au depășit 4.000 miliarde dolari. Obiectivul principal al programului este reducerea ratelor dobânzilor pe termen lung menite să stimuleze creșterea economică. Dar principalul efect "colateral" al QE a fost o creștere continuă a indicilor bursieri  US S & P500, de exemplu, au crescut cu mai mult de 160% fata de minimul atins în martie 2009.

In opinia generală a economiștilor, doar prima rundă de QE, în care Fed a "imprimat" 1.500 miliarde de dolari, s-a dovedit fără echivoc adecvata și eficienta: intervenția fără precedent a Fed a pacificat piețele financiare după falimentul Lehman Brothers și a indepartat amenințarea unei depresiuni la nivel mondial. Etape umatoare ale QE sunt insa comentate diferit. În special, presa și-a exprimat frecvent ipoteza că o extindere înregistrare a bazei monetare va conduce mai devreme sau mai târziu la accelerarea inflației și chiar o scapare a acesteia de sub controlul Fed. Bernanke insa spunea în mod repetat că QE - nu este o simpla "tipărire de bani", așa cum este prezentat în mass-media. Atunci cand Fed cumpără titluri de valoare de la banca, suma creditată în contul FED în sine nu crește masa monetara aflata în circulație. De fapt, în cadrul sistemului monetar modern, bani nu sunt creati de către Federal Reserve ci de băncile private prin împrumuturi.

Mosternirea lasată de Bernanke va fi în continuare obiectul unei dezbateri lungi, mai ales dacă luam in calcul faptul că economiștii si astazi înca mai dezbat politica predecesorului său, Alan Greenspan.

Bernanke însuși spune că dupa pensionare va scrie cărți despre finanțe, va tine prelegeri și va face galerie echipei sale favorite de baseball. Ce n-am zice, dar fostul presedinte al Federal Reserve va ramane pentru o lungă perioadă de timp in lumina reflectoarelor.