Cu toate acestea, cercetatorii implicati in proiect refuză să se dea bătuți. Ei au anuntat ca au pus la punct o nouă metodă, mai sensibilă, pentru identificarea misterioasei materii întunecate care are masă dar nu poate fi văzută.

"De abia am tras prima salvă de tun în această bătălie", a declarat Richard Gaitskell de la Brown University, unul dintre oamenii de stiinta angajati in experimentul Large Underground Xenon, pe scurt LUX, cel mai avansat, din punct de vedere tehnologic, experiment terestru menit sa identifice particule de materie întunecată. În cadrul altei misiuni desfășurata în spațiu, un detector, amplasat pe Stația Spațială Internațională, nu a reușit, nici el, sa depisteze misterioasa formă de materie.

Zilele trecute, cercetătorii au dat publicității rezultatele după primele luni de căutare la Sanford Underground Research Facility, facilitate de studiu construită în fosta mină de aur Homestake din Black Hills, South Dakota.

La aproximativ 1,5 kilometri sub pământ, adancime care asigura ecranarea radiației de fond, oamenii de știință au sperat că vor putea observa primele particule de materie întunecată — sub forma particulelor masive care interacționează slab — WIMP (Weakly Interacting Massive Particles). In zadar insa! Fizicienii încearcă să identifice amprenta luminoasă lăsată de o particulă WIMP care ricoșează după impactul cu un nucleu atomic de xenon răcit la — 150 de grade Celsius.

Echipa va continua căutările după această metodă timp de un an și pregătește la fața locului un experiment și mai sensibil, folosind un rezervor mai mare de xenon. "Pe scurt, nu am observat interacțiunea materiei întunecate, dar dispunem de cele mai sensibile echipamente de căutare din lume", susține Daniel McKinsey, fizician la Universitatea Yale.

Experimentul LUX a fost de 20 de ori mai sensibil decât celelalte experimente realizate în căutarea materiei întunecate. Noul experiment va fi însă de 1.000 de ori mai sensibil.  Oamenii de știință caută ceva despre care sunt aproape siguri că există și că joacă un rol crucial în evoluția Universului. Ei nu știu însă cum ar trebui să arate materia întunecată și nici unde să o caute. "Este o materie cu totul fantomatică", a comentat McKinsey.

Chiar mai mult decât recent descoperitul boson al lui Higgs, materia întunecată este de o importanță centrală pentru existența și evoluția Universului, devenind astfel noul Graal al fizicii experimentale moderne. Conform modelelor teoretice, aproximativ un sfert din Univers este compus din materie întunecată — aceasta fiind de 5 ori mai răspândită decât materia ordinară care formează realitatea vizibilă. Materia întunecată poate fi mai ușor definită prin ceea ce nu este: ea nu poate fi văzută și nu este o energie.

Oamenii de știință sunt aproape siguri că materia întunecată există dar nu știu din ce este compusă și nici cum ar trebui să interacționeze cu materia ordinară (dacă o face). Descoperirea experimentală a materiei întunecate este de importanță vitală pentru confirmarea sau infirmarea diferitelor teorii care încearcă să explice expansiunea Universului și felul în care galaxiile se deplasează prin spațiu și timp și cum interacționează între ele.