Un loc care-ti taie rasuflarea, atat la propriu, cat si la figurat! Uriasele antene ale observatorului internatinal Alma se inalta pe platoul Chajnantor, la o altitudine de 5.100 de metri, intr-un decor lunar, in inima muntilor sacri ai Incasilor din Anzii chilieni, ca un fel de pasarela intre cultul Soareleui si al astrelor dezvoltat de aceasta civilizatie precolumbiana si stiintele universului.

Maturat frecvent de vanturi violente si glaciare, platoul a fost ales de partenerii internationali ai programului pentru a instala cele 66 de antene ale Alma, cantarind fiecare intre 100 si 120 de tone. Un proiect faraonic, avand in vedere conditiile extreme de munca si de viata, miza stiintifica a Alma, dar si costurile: 1,4 miliarde de dolari.

De ce Chajnantor?

Acest tip de telescop trebuie construit in locuri inalte si foarte uscate. Observtorul Alma nu poate atinge performanta decat la aceasta altitudine, in acest loc pierdut, ostil omului, situat la mai bine de 50 de kilometri departare de prima localitate, San Pedro de Atacama, cautat de turisti din lumea intreaga pentru siturile arheologice. Aerul este uscat, foarte uscat, poate este locul cu cel mai uscat aer din lume. O conditie sine qua non pentru a satisface cele mai exigente cerinte ale astronomilor din intreaga lume.

„La Chajnantor, „nu sunt conditii extraordinare de observare, dar este mediul perfect pentru functionarea unui observator de inalta tehnologie”, spune Laura Ventura, purtator de cuvant al Observatorului european astral (ESO), care exploateaza Alma. La 5.100 de metri totul e mai complicat: respiratia e mai dificila, capul pare greu, picioarele de plumb.

O singura uriasa antena parabolica

Aceste antene revolutionare au misiunea de a depista in tacere nasterea unei stele si a unei galaxii in universul rece, asa cum se intampla de miliarde de ani. Si, de ce nu, de a gasi urme de viata. Acest univers opac si obscur la lumina vizibila devine „transparent in zona milimetrica si submilimetrica a spectrului electromagnetic” emis de aceste antene cu un diametru cuprins intre 7 si 12 metri, explica ESO.

Ele lucreaza precum o singura antena parabolica imensa, cu diametru de 165 de metri, oferind Alma o formidabila capacitate de zoom. Acest univers rece, inca enigmatic pentru astronomi, incepe sa-si dezvaluie secretele, unul cate unul. „Din punct de vedere tehnic, prin intermediul Alma totul poate fi observat. Inclusiv Soarele si sistemul solar”, a explicat astronomul Denis Barkats de la OSF (Operations Support Facility).