Oamenii de stiinta nu au inclus niciodata virusii in categoria organismelor vii, catalogandu-i drept agenti infectiosi, pentru ca se reproduc numai in interiorul unei celule. Dar o ultima descoperire pare sa zdruncine corectitudinea acestei teorii. In 2011, Jean-Michele Claverie si Chantal Abergel au scos la iveala un virus urias, Megavirus chilensis, care infecteaza si ucide amoeba.

Potrivit relatarilor celor doi oameni de stiinta, virusul are dimensiuni impresionante : lungime de aproape 1 micrometru si latime de 0,5 micrometri, genomul lui fiind alcatuit din 1,9-2,5 milioane de baze. La microscop, megavirusul apare ca o mare pata inchisa la culoare si care aminteste de celula unei bacterii. Megavirusul este unic in felul sau, pentru ca numai 7% din genele lui erau cunoscute de oamenii de stiinta.

„Prima data, nici macar nu am inteles ce este acolo. Descoperirea virusilor gigant este comparabila cu deschiderea unei cutii a Pandorei. In momentul de fata, nu putem stii ce se va intampla cu biologia dupa ce vom studia totul in detaliu”, a declarat Claverie. De altfel, virusii Pandorei nu detin caracteristicile unor organisme celulare, precum bacteriile. Ei nu se produc proteine proprii, energie prin adenozin trifosfat si nu se inmultesc prin divizarea celulelor.

In prezent, se vehiculeaza ipoteza conform careia virusii Pandorei provin de la celulele complete. Daca ea se confirma, inseamna ca stramosii virusilor gigant se deosebesc considerabil de bacterii, archea si eucarioti (organisme ale caror celule au nucleu si unde intra toate plantele si animalele), cele trei categorii ale vietii pe pamant.