La primele ore ale zilei de 22 decembrie 1989, marile uzine bucureştene şi-au încetat activitatea. Grupuri masive de muncitori de la Griviţa Roşie, Vulcan, 23 August, Pipera, Republica au pornit spre centrul Capitalei. 


Înaintarea lor a fost oprită de baraje formate din trupe de miliţie, securitate şi armată la câteva sute de metri de sediul Comitetului Central al PCR. Zecile de mii de manifestanţi au produs o enormă presiune asupra dispozitivului militar care a rezistat fără a riposta.  

Oamenii strigau, în cor, "Jos Ceauşescu!", "Jos comunismul", "Victorie!", "Am învins!" şi "Libertate!".

Dimineaţă la ora 9.00, Nicolae Ceauşescu a cerut în cadrul unei şedinţe la Comitetul Central ca dispozitivul de apărare din jurul acestei clădiri să fie suplimentat cu unităţi de tancuri. 

O jumătate de oră mai târziu generalul Vasile Milea a fost găsit împuşcat.

În jurul orei 10.00 a avut loc o şedinţă a conducerii PCR în care generalul Victor Stănculescu a fost numit ministru al apărării naţionale. Radioul public a anunţat imediat instituirea stării de necesitate pe întreg teritoriul României.

La 11.30, din balconul Comitetului Central, în faţa celor peste o sută de mii de demonstranţi, Nicolae Ceauşescu a mai făcut o încercare de a vorbi mulţimii, dar a fost huiduit. 

La ora 12.06, Nicolae şi Elena Ceauşescu, însoţiţi de Manea Mănescu şi Emil Bobu au părăsit clădirea CC al PCR cu elicopterul, dar 3 ore mai târziu au fost arestaţi lângă Târgovişte, la 80 km de Bucureşti.

În jurul orei 13.00, sediile Radioului şi cel al Televiziunii au fost ocupate de manifestanţi. Radioul a transmis în direct evenimentele, iar postul de televiziune şi-a început emisiunea având în platou un grup de manifestanţi în frunte cu actorul Ion Caramitru şi poetul Mircea Dinescu. Acesta a anunţat în direct populaţia că "dictatorul a fugit".

Haosul din București a cuprins apoi intreaga țara. La vestea fugii cuplului dictatorial in multe localitați din Romania au avut loc manifestații spontane de protest fața de regimul ceaușist și de solidarizare cu revoluția. La unele manifestații de acest fel populația a atacat sedii de partid și de stat, și posturi de miliție.

Seara s-a constituit Consiliul Provizoriu al Frontului Salvării Naţionale care a preluat întreaga putere în stat cu scopul "instaurării democraţiei, libertăţii şi demnităţii poporului român". Primul document al Revoluţiei Române a fost citit de Ion Iliescu. 

Au fost arestaţi apoi Ion Dincă, Nicu Ceauşescu, Tudor Postelnicu şi Constantin Dăscălescu.

În aceeaşi zi, soţii Ceauşescu, reţinuţi de doi miliţieni, au fost transferaţi de la sediul Inspectoratului de Miliţie la o unitate militară.